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初创公司:以“美国制造”的名义塑造时尚

朱莉和伊丽莎白(Jolie and Elizabeth)的创始人兼设计师萨拉·伊丽莎白·杜威和朱莉·本森。
  别低估穿着泡泡纱衣服但雄心勃勃的南方女子。至少,这是朱莉·本森(Jolie Bensen)和萨拉·伊丽莎白·杜威(Sarah Elizabeth Dewey)教会我的一点。她们是美国南部一家服装生产公司朱莉和伊丽莎白(Jolie and Elizabeth)的创始人。
  这两位南方美女从纽约回来后,利用该地区创业精神和创新活力,在新奥尔良成立了她们的服装产品线,为的是在这个时装界就业机会稀少的时期为自己创造新的机会。未曾想,在近三年的时间里,两人成功地在南方开创了新的服装品牌、推动了制造业的发展,给新奥尔良带来了重大的经济影响,而这一切都是她们按照自己的方式达成的。
  在公司成立的第二年,两位设计师达成了几项极好的里程碑,包括全国性的认可和65%的营收增长,其中250,000美元被重新投入新奥尔良的经济之中。她们所靠的并不是运气,也不是那种一夜成功,她们的故事是一个关于吸取教训、辛勤工作和耐心的故事。
  2009年9月,两位女士在一顿午餐中将她们的新企业进行了概念化,两人一直同意,她们的品牌应该通过在公司名称中加入两人的名字从而反映出她们的愿景,另外她们要致力于保持公司纵向一体化,并在美国制造她们的所有衣服——这是她们在纽约BCBG公司办公室一起工作时学习到的理念。本森和杜威还决定,她们最初应向投资者寻求经济援助来启动她们的项目。她们都认为,投资者的最大价值在于她们所能够得到的财务指导,以及在不必担心公司会陷入严重经济问题的情况下创办自己的生意。
  她们从网上开始搜寻,在各种为初创企业和投资者牵线搭桥的融资平台上填写资料。查看了回复并约见了几位候选人后,她们选定了一家总部位于当地的投资人。这位投资人来自纽约,在网络热潮中大获成功后,他搬至新奥尔良,开始资助有前途的初创企业。
  “我们认为这是完美的搭配,因为他来到新奥尔良,投资了其他由年轻人经营的企业,并且了解纽约和时尚界的紧迫感。”本森说道。取得一致意见后,她们在那年11月开始与新投资者展开了合作。
  据本森和杜威表示,与投资者互惠互利的关系一开始相当顺利。他帮助她们敲定商业计划,对她们的会计和预算提出建议,并注册了朱莉和伊丽莎白有限责任公司(Jolie and Elizabeth, LLC),他拥有公司40%的股份。然而,几个月后,两位设计师就开始意识到,轻松获得资金的代价就是失去对自己愿景的控制。回忆起投资者不断贬低她们的能力并质疑她们的创意决策,紧张的关系日益加剧,直到4月,两位设计师决定以投资者当时投资的三倍价钱收购其股权。而那个时候,她们还一件衣服都没有生产。
  “我们发现自己当时每天给他发送回复长长的电子邮件,为业务某些方面本应该是无可非议的东西而辩解,”本森说道,并解释时尚和潮流在不断变化,往往无所谓正确和错误的决定。不得不去验证每条创意选择,最终会变得低效和多余,而这些分歧限制了她们生产自己第一个系列时装的能力。
  当这位自称平面设计师的投资者向本森和杜威展示公司网站时,转折点来了。那是一个单页面静态网站,落后进度数月才交付,不仅偏离了她们最初的愿景,还以另一家公司的网站为模板——这家公司是个餐厅,也是这位投资者投资的。除了歪曲了她们的品牌,这位投资者还在公司简介里加上了自己的介绍,将品牌及其使命的大量创意和财务职责算在了自己头上。
  “在那之后,我们真正意识到自己多么热爱和珍惜我们的公司,以及我们在其中看到了多大的潜力。”本森解释说。
  为了从这位投资者手中回购公司股份,她们把两套名片、公司标志、粗制滥造的网站、付给本森去达拉斯见一家工厂的部分油钱,以及他指定的300%的利率都悉数给到了这位投资者。她们从家人手中借钱付了这笔钱,这是她们乐意付出的代价。
  这一南方品牌致力于创造“祖母和男友都会喜欢”的女装。
  “他的参与牺牲了我们的企业文化和创造力,”杜威说道。她还补充表示,如果她们不是自己来做,公司不会是今天这样。

  这一艰难的经历足以激励这两位年轻女性将事务掌握在自己手中。她们立刻重新投入工作,心中牢记自己最初的愿景。对业务结构进行数天的商谈、争论和修订之后,本森和杜威的首要任务是在新奥尔良附近找到一家制造厂,并在一个月内推出她们的夏装系列。

  经过搜寻,她们来到了一家曾经很赚钱的工厂。这家工厂离新奥尔良市15分钟的路程,在卡特里娜飓风(Hurricane Katrina)之中失去了机器,当时处于停业边缘。生产朱莉和伊丽莎白产品的这一提议能给工厂主带来额外的收入,从而得以让他继续经营,而在朱莉和伊丽莎白每件衣服上都缝上“路易斯安那州制造”(Made in Louisiana)的标签更是平添了一份不一样的意义。
  2010年5月,她们推出了其首个夏装系列。因为之前并没有订单,杜威负责起了销售,奔波于新奥尔良的精品店,用样品推销自己的新产品;而本森则开始设计和生产下两季的衣服。
  在这个连续进行销售和生产周期提前一季进行的产业,两人发现,为了与行业保持同步,她们同时在做两个不同的系列。她们艰难地把自己的第一个产品系列推销给了犹豫的当地精品店,同时努力保持进度;但《糖果日报》(Daily Candy)对她们的报道令她们的网店库存迅速出清,并获得了当地和全国的零售商的认可。
  在第一年里,本森和杜威在创作了四个系列产品后,终于赶上了服装行业的进度,达到收支平衡,并偿还了她们当时从家中借来的小额启动资金。随着她们进驻全美30多家新零售商,那一年的产量也实现了翻番,而她们仍然在本森位于圣查尔斯大道(St. Charles Avenue)公寓的一层设计和销售自己的服装。积极的社交媒体参与、在当地高中露面,以及两人举办的初级设计大赛,在塑造其品牌方面发挥了巨大作用。
  真正的里程碑在今年早些时的公司两周年纪念日那天来临,《南方生活杂志》(Southern Living Magazine)的报道让朱莉和伊丽莎白成为了整个南方家喻户晓的名字。公司营收由此增长了65%,也让她们能给自己开出第一份工资作为奖励,并在新奥尔良开了她们首个批发办事处。
  她们在社交媒体上的活动也为她们带来了一些媒体机会,包括《公司》(Inc.)杂志的一篇特写,以及在Twitter上名人的认可。她们经典的“卡罗莱娜”(Carolina)连衣裙的首次亮相是在福克斯剧集《杰茜驾到》(The New Girl),而另一款产品由佐伊·丹斯切尔 (Zooey Deschanel)演绎,出现在《杰茜驾到》第二季的宣传材料、广告牌和全国各地的公交车上。
  尽管社交媒体帮助朱莉和伊丽莎白获得了名人赞助和认可,但建设一个产业并带来重大的经济影响是该公司使命的更大一部分。在过去一年,归功于她们在当地制造业所起到的作用,250,000美元重新被投入新奥尔良的经济之中。除了与该区域的两家工厂合作——包括NOLA缝纫厂(NOLA Sewn)和她们在新奥尔良东部自己设立的制造商——两位设计师还向对在当地制造服装感兴趣的其他创业者提供帮助。
  此外,两人目前正与德尔加多社区学院(Delgado Community College)及一些本地零售商合作,创建一个为期两年的服装修改和制造技能培训项目。该课程定于今年秋季开始,将向学生颁发副学士学位(Associate’s Degree),并教授学生在服装制造和修改行业工作所需要的技能。这一举措进一步提升了她们的使命——通过对美国制造业的维系,促进经济发展。
  虽然有了杂志传播、名人产品植入式广告、收入和全国范围的认可,但这两位设计师都觉得,她们在最近的名声鹊起之前就获得了成功。对本森来说,成功是在新奥尔良的街上看到一位76岁的老妇人穿着朱莉和伊丽莎白的连衣裙;而杜威说成功是她第一次看到她们的服装出现在新奥尔良一家著名的精品店橱窗中。那她们最大的骄傲是什么呢?开车去新奥尔良东部的工厂,看到已经取得的影响。
  业务发展初期所吸取的教训,塑造了她们作为创业者和设计师的身份,也塑造了她们的品牌。本森和杜威都认为,每项挑战都帮助她们认识到为了追随自己的梦想愿意去做什么。杜威补充道:“这些障碍真可谓是一种福气。”
  她们给创业者的建议:在寻找投资者之前,权衡一下其他选择,尤其是如果你计划长期发展和经营自己的企业。不过,如果你选择走投资者这条路,那么不要很快妥协,要确保你们的个性和愿景相一致。
  此外,她们还建议,“想干嘛就干嘛!”
本文发布于: 2012-9-24 21:35
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